Volume 41 Number 3

WHAM evidence summary: effectiveness of tea tree oil in managing chronic wounds

Emily Haesler and Keryln Carville

Keywords chronic wound, wound infection, tea tree oil, melaleuca, essential oil

For referencing Haesler E and Carville K. WHAM evidence summary: effectiveness of tea tree oil in managing chronic wounds . WCET® Journal 2021;41(3):44-47

DOI https://doi.org/10.33235/wcet.41.3.44-47





Clinical question

What is the best available evidence on the use of tea tree oil preparations in managing chronic wounds?


Tea tree oil is an essential oil traditionally used for its antibacterial and anti-inflammatory properties. Level 5 evidence from bench research1-7 has demonstrated that tea tree oil has activity against bacteria, fungi and viruses. There is minimal evidence exploring the clinical use of tea tree oil in reducing promoting healing in chronic wounds. Level 1 evidence8 demonstrated reduction of MRSA colonisation and improvement in wound assessment scores. Level 3 evidence9 reported reduction in wound size; however, MRSA colonisation did not decrease and most participants required commencement of antibiotic therapy. Level 4 evidence10, 11 reported successful wound bed granulation10 and complete healing10, 11. This limited evidence was insufficient to make a graded recommendation on the use of tea tree oil to promote healing in chronic wounds. However, the studies reported that no adverse events occurred. Tea tree oil products might be used to treat chronic wounds in clinical contexts in which there is no access to contemporary antimicrobial agents.

Clinical practice recommendations

All recommendations should be applied with consideration to the wound, the person, the health professional and the clinical context.

There is insufficient evidence on the effectiveness of topical tea tree oil products to make a graded recommendation on their use in promoting healing in chronic wounds.

Sources of evidence

This summary was conducted using methods published by the Joanna Briggs Institute (JBI)12-16. The summary is based on a systematic literature search combining search terms related to chronic wounds with terms related to tea tree oil. Searches were conducted in Embase, Medline, Global Health, and Allied and Complementary Medicine databases, and in the Hinari database for low- and middle-income countries. Evidence published up to July 2021 in English was eligible. Studies were assigned a level of evidence (see Table one) based on JBI’s hierarchy12-16. Recommendations are made based on the body of evidence and are graded according to the system reported by JBI12-16.


Table 1. Levels of evidence

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Tea tree oil is an essential oil derived from an Australian native plant, Melaleuca alternifolia1, 4, 18. Essential oils are plant-based oils that contain high concentrations of plant extracts. Crushed tea tree leaves were used as a traditional remedy by Aboriginal people, prepared as a poultice for treating skin lesions4, 19. The formulation of contemporary tea tree oil, made by steam distillation of the leaves19, 20, is regulated by international standards that define its chemical composition with respect to 14 primary components7, 21. Most variations of tea tree oil contain over 100 active components.

Tea tree oil preparations are used to treat superficial skin conditions (e.g., insect bites, head lice and dandruff)4, 21 and has been shown to have some efficacy in eradicating methicillin-resistant Staphylococcus aureus (MRSA) in nasal infections22 and topical skin infections23. Topical tea tree oil preparations are also used in wound management, to achieve a range of outcomes including reduction in inflammation, control of local wound infection and to facilitate wound debridement17.


Findings from bench research on tea tree oil

A review reported on 17 in vitro studies that demonstrated susceptibility of a wide range of bacteria, including E. coli, K. pneumoniae, S. epidermidis, S. pyogenes and MRSA to tea tree oil at 1 to 2% concentration. In vitro studies reported in the review also demonstrated that tea tree oil has anti-fungal and anti-viral activity7 (Level 5).

Additional bench research adds to this evidence base, reporting tea tree oil’s efficacy in eradication S. aureus1, 3, 6 and MRSA2, including in samples taken from lower limb wounds6. Minimum inhibitory concentration, which is the lowest concentration of an antimicrobial that will inhibit the growth of microorganisms, is reported as between 0.2%6 and 0.5%2. One in vitro study demonstrated that tea tree oil formulations maintained adequate antimicrobial activity when combined with alcohol and surfactants3 (Level 5).

An animal study also provided evidence that application of tea tree oil to an acute wound could improve stages of wound healing4 (Level 5).

Effectiveness in promoting chronic wound healing

The evidence on tea tree oil for promoting chronic wound healing comes from small trials that primarily used low level research designs and were at a moderate-to-high risk of bias. A summary of the studies is presented in Table two.


Table 2. Summary of clinical evidence for topical tea tree oil products

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In an RCT (n = 32)8, people with chronic wounds confirmed via wound culture to be MRSA positive8 received either a wound dressing impregnated with 10% tea tree oil or a control non-adherent wound dressing. Analysis of weekly wound cultures showed statistically significantly (p < 0.01) lower viable counts of MRSA associated with tea tree oil treatment from week one to final analysis four weeks after commencing treatment. Complete eradication of MRSA was achieved by week four of treatment for 87.5% of wounds. There was also a statistically significant difference (p < 0.001) in weekly scores on the PUSH wound assessment tool, favouring the tea tree oil group8 (Level 1).

In an uncontrolled pilot trial (n = 12)9, people with wounds confirmed as being MRSA-colonised but not showing clinical signs and symptoms of local wound infection were selected for treatment with a tea tree oil wound cleansing solution. Participants were withdrawn from the study if they subsequently required antibiotic therapy. All the wounds in the study remained MRSA-colonised at the time of trial completion (n = 2) or withdrawal (n = 10). However, 66.7% of wounds had a reduction in wound area at the time of withdrawal from the study compared to baseline9 (Level 3).

In a case series analysis (n = 10)10, gangrenous lower limb wounds were treated with tea tree oil applied as a spray three times daily. Treatment was initially administered until the wound bed was granulating and appropriate for application of a split skin graft. In 100% of wounds, granulation occurred within 2 to 3 weeks, achieving a clinical condition appropriate for grafting. Tea tree oil treatment continued for 1 to 2 weeks following grafting. Complete wound healing was achieved within eight weeks for 100% of wounds10 (Level 4).

In a report of three case studies17, a hydrogel dressing impregnated with 4% tea tree oil was used to treat chronic wounds. Wound dressings were changed every 1—5 days based on wound depth. All wounds were described as healing well when the patient was discharged. The lack of formal outcome measure reporting and the use of a range of concurrent wound treatments prevented conclusions being made about the efficacy of tea tree oil in this report17 (Level 4). Another report on a single case study11 described progression to complete wound healing over a period of approximately eight weeks for a lower limb wound that had been assessed as requiring amputation. Tea tree oil-soaked gauze dressings were applied daily until complete epithelialisation was achieved11 (Level 4).

Considerations for use

  • Use tea tree oil with composition that meets the relevant international standard (ISO4730)20 that dictates the composition of the product. Tea tree oil can be prepared for use in a variety of different formulations. The product reported in the Level 1 study8 above was prepared in the laboratory by diluting 100% tea tree oil to a concentration of 10% tea tree oil and 90% paraffin oil. In other studies, tea tree oil was been impregnated in a wound dressing8, 17, applied as a spray10, and used as a cleansing agent9.
  • In clinical studies in which tea tree oil was applied directly to chronic wounds, adverse events were not observed8, 10, 11, 17. However, in other contexts mild adverse effects have been associated with topical application of tea tree oil. From ten clinical studies in which a tea tree oil product was applied to broken skin (e.g., dermatitis, acne and tinea), five reported mild irritation as an adverse effect7. In studies reporting application of tea tree oil to intact skin, mild sensitivity reactions were reported in a small proportion of people,7, 21 with sensitivity rates higher for products with higher tea tree oil concentrations21.
  • Tea tree oil is reported to have a pleasant odour when used in wound products17 and a laboratory study demonstrated the oil is effective in reducing general malodour5.
  • Clinical studies conducted in Australian tertiary hospitals reported that tea tree oil products were a cost effective treatment option for chronic wound management10, 17.

Conflicts of interest

The author declares no conflicts of interest in accordance with International Committee of Medical Journal Editors (ICMJE) standards.

About WHAM evidence summaries

WHAM evidence summaries are consistent with methodology published in:

Munn Z, Lockwood C, Moola S. The development and use of evidence summaries for point of care information systems: A streamlined rapid review approach, Worldviews Evid Based Nurs. 2015;12(3):131-8.

Methods are outlined in detail in resources published by the Joanna Briggs Institute as cited in this evidence summary. WHAM evidence summaries undergo peer-review by an international multidisciplinary Expert Reference Group. More information: https://healthsciences.curtin.edu.au/health-sciences-research/research-institutes-centres/wceihp/ .

WHAM evidence summaries provide a summary of the best available evidence on specific topics and make suggestions that can be used to inform clinical practice. Evidence contained within this summary should be evaluated by appropriately trained professionals with expertise in wound prevention and management, and the evidence should be considered in the context of the individual, the professional, the clinical setting and other relevant clinical information.

Copyright © 2021 Wound Healing and Management Unit, Curtin University.


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WHAM resumo das evidências: eficácia do óleo de árvore de chá na gestão de feridas crónicas

Emily Haesler and Keryln Carville

DOI: https://doi.org/10.33235/wcet.41.3.44-47




Questão clínica

Qual é a melhor evidência disponível sobre a utilização de preparações de óleo de árvore de chá na gestão de feridas crónicas?


O óleo de árvore de chá é um óleo essencial tradicionalmente utilizado pelas suas propriedades antibacterianas e anti-inflamatórias. Evidência de nível 5 da pesquisa de banco1-7 tem demonstrado que o óleo de árvore de chá tem atividade contra bactérias, fungos e vírus. Existem evidências mínimas explorando a utilização clínica do óleo de árvore de chá para reduzir a promoção da cura em feridas crónicas. Evidência de nível 18 demonstrou redução da colonização por MRSA e melhoria dos resultados da avaliação de feridas. Evidência de nível 39 relatou redução no tamanho da ferida; no entanto, a colonização por MRSA não diminuiu e a maioria dos participantes exigiu o início da terapia antibiótica. Evidências de nível 4,10,11 relataram granulação bem sucedida de leito de ferida10 e cura completa10,11. Esta evidência limitada foi insuficiente para fazer uma recomendação validada sobre a utilização de óleo de árvore de chá para promover a cura em feridas crónicas. No entanto, os estudos relataram que não ocorreram acontecimentos adversos. Os produtos de óleo de árvore de chá podem ser utilizados para tratar feridas crónicas em contextos clínicos em que não há acesso a agentes antimicrobianos contemporâneos.

Recomendações de prática clínica

Todas as recomendações devem ser aplicadas tendo em consideração a ferida, a pessoa, o profissional de saúde e o contexto clínico.

Não há evidências suficientes sobre a eficácia dos produtos de óleo de chá tópico para fazer uma recomendação validada sobre a sua utilização na promoção da cura em feridas crónicas.

Origem das evidências

Este resumo foi conduzido utilizando métodos publicados pelo Instituto Joanna Briggs (JBI)12-16. O resumo baseia-se numa pesquisa bibliográfica sistemática, que combina termos de pesquisa relacionados com feridas e condições cutâneas, com termos relacionados com coqueiros. Foram realizadas pesquisas nas bases de dados Embase, Medline, Global Health, Allied and Complementary Medicine e, para o países de rendimentos baixos ou médios, na base de dados Hinari. As evidências publicadas até Julho de 2021 em inglês eram elegíveis. Foi atribuído aos estudos um nível de evidência (Quadro 1) baseado na hierarquia do JBI12-16. As recomendações são feitas com base no conjunto de evidências e são classificadas de acordo com o sistema reportado pelo JBI12-16.


Quadro 1. Níveis de evidência

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O óleo de árvore de chá é um óleo essencial derivado de uma planta nativa australiana, Melaleuca alternifolia1, 4, 18. Os óleos essenciais são óleos à base de plantas que contêm altas concentrações de extratos de plantas. As folhas esmagadas das árvores de chá foram utilizadas como remédio tradicional pelo povo aborígene, preparadas como cataplasma para tratar lesões cutâneas4, 19. A formulação do óleo de árvore de chá contemporâneo, feita por destilação a vapor das folhas19, 20, é regulada por normas internacionais que definem a sua composição química em relação a 14 componentes primários7, 21. A maioria das variações do óleo de árvore de chá contém mais de 100 componentes ativos.

As preparações de óleo de árvore de chá são utilizadas para tratar condições cutâneas superficiais (por exemplo, picadas de insetos, piolhos e caspa)4, 21 e demonstrou ter alguma eficácia na erradicação do Staphylococcus aureus resistente à meticilina (MRSA) em infeções nasais22 e infeções cutâneas tópicas23. As preparações tópicas de óleo de árvore de chá são também utilizadas na gestão de feridas, para alcançar uma série de resultados, incluindo a redução da inflamação, controlo da infeção local da ferida e para facilitar o desbridamento da ferida17.


Resultados da pesquisa de bancada sobre óleo de árvore de chá

Uma revisão relatou 17 estudos in vitro que demonstraram a suscetibilidade de uma vasta gama de bactérias, incluindo E. coli, K. pneumoniae, S.epidermidis, S.pyogenes e MRSA ao óleo de árvore de chá na concentração de 1 a 2%. Estudos in vitro relatados na revisão também demonstraram que o óleo de árvore de chá tem atividade antifúngicas e anti-viral7 (Nível 5).

Pesquisa adicional de banco acrescenta a esta base de evidências a eficácia do óleo de árvore de chá na erradicação de S. aureus1, 3, 6 e MRSA2, incluindo em amostras retiradas de feridas de membros inferiores6. A concentração inibitória mínima, que é a menor concentração de um antimicrobiano que inibirá o crescimento de microrganismos, é relatada entre 0,2%6 e 0,5%2. Um estudo in vitro demonstrou que as formulações de óleo de árvore de chá mantinham uma atividade antimicrobiana adequada quando combinadas com álcool e surfactantes3 (Nível 5).

Um estudo animal também forneceu evidências de que a aplicação de óleo de árvore de chá a uma ferida aguda poderia melhorar as fases de cicatrização da ferida4 (Nível 5).

Eficácia na estimulação da cura de feridas crónicas

As evidências sobre o óleo de árvore de chá para estimular a cura de feridas crónicas provêm de pequenos ensaios que utilizavam principalmente projetos de investigação de baixo nível e que apresentavam um risco de enviesamento moderado a elevado. Um resumo dos estudos é apresentado no Quadro dois.


Quadro 2. Resumo das evidências clínicas para produtos tópicos de coco

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Num RCT (n = 32)8, pessoas com feridas crónicas confirmadas através da cultura de feridas como positivas para MRSA8 receberam um penso impregnado com 10% de óleo de árvore de chá ou um penso de controlo de feridas não aderentes. A análise das culturas semanais de feridas mostrou contagens viáveis mais baixas de MRSA estatisticamente significativas (p < 0,01), associadas ao tratamento com óleo de árvore de chá desde a primeira semana até à análise final, quatro semanas após o início do tratamento. A erradicação completa de MRSA foi alcançada para 87,5% das feridas até à quarta semana de tratamento. Verificou-se também uma diferença estatisticamente significativa (p < 0,001) nas pontuações semanais obtidas através da ferramenta PUSH de avaliação de feridas, favorecendo o grupo do óleo de árvore de chá8 (Nível 1).

Num ensaio-piloto não controlado (n = 12)9 foram selecionadas, para tratamento com uma solução de limpeza de feridas com óleo de árvore de chá, pessoas com feridas confirmadas como sendo MRSA-colonizadas, mas que não apresentavam sinais e sintomas clínicos de infeção de feridas locais. Os participantes foram retirados do estudo se subsequentemente necessitassem de terapia antibiótica. Todas as feridas do estudo permaneceram colonizadas com MRSA no momento da conclusão do ensaio (n = 2) ou da retirada (n = 10). No entanto, 66,7% das feridas tinham uma redução da área da ferida no momento da retirada do estudo, em comparação com a linha de base9 (Nível 3).

Numa análise de séries de casos (n = 10)10 as feridas gangrenosas dos membros inferiores foram tratadas com óleo de árvore de chá, aplicado como spray três vezes por dia. O tratamento foi inicialmente administrado até o leito da ferida ter ficado granulado e apropriado para a aplicação de um enxerto de pele dividida. Em 100% das feridas, a granulação ocorreu no prazo de 2 a 3 semanas, atingindo uma condição clínica apropriada para o enxerto. O tratamento do óleo de árvore de chá continuou durante 1 a 2 semanas após o enxerto. A cicatrização completa das feridas foi alcançada em oito semanas para 100% das feridas10 (Nível 4).

Num relatório de três estudos de caso17, um penso de hidrogel impregnado com 4% de óleo de árvore de chá foi utilizado para tratar feridas crónicas. Os pensos das feridas eram mudados a cada 1-5 dias, com base na profundidade da ferida. Todas as feridas foram também descritas como cicatrizadas quando o doente teve alta. A falta de relatórios formais de medição de resultados e a utilização simultânea de uma série de tratamentos de feridas impediu que se tirassem conclusões sobre a eficácia do óleo de árvore de chá neste relatório17 (Nível 4). Outro relatório sobre um único estudo de caso11 descreveu a progressão da ferida para completar a cicatrização durante um período de aproximadamente oito semanas, para uma ferida de membro inferior que tinha sido avaliada como necessitando de amputação. Os pensos de gaze embebida em óleo de árvore de chá eram aplicados diariamente até se conseguir uma epitelização completa11 (Nível 4).

Considerações de utilização

  • Utilizar óleo de árvore de chá com composição que cumpra a norma internacional relevante (ISO4730)20 que define a composição do produto. O óleo de árvore de chá pode ser preparado para ser utilizado numa variedade de formulações diferentes. O produto descrito no estudo de Nível 18 acima foi preparado em laboratório diluindo 100% de óleo de árvore de chá a uma concentração de 10% de óleo de árvore de chá e 90% de óleo de parafina. Noutros estudos, o óleo de árvore de chá foi impregnado num penso para feridas8, 17, aplicado como spray10 e utilizado como agente de limpeza9.
  • Em estudos clínicos em que o óleo de árvore de chá foi aplicado diretamente em feridas crónicas, não foram observados eventos adversos8, 10, 11, 17. No entanto, noutros contextos, efeitos adversos suaves têm sido associados à aplicação tópica do óleo de árvore de chá. De dez estudos clínicos em que um produto de óleo de árvore de chá foi aplicado na pele partida (por exemplo, dermatite, acne e tinha), cinco relataram uma ligeira irritação como um efeito adverso7. Em estudos que relataram a aplicação de óleo de árvore de chá à pele intacta, foram relatadas reações de sensibilidade suave numa pequena proporção de pessoas,7, 21 com taxas de sensibilidade mais elevadas para produtos com concentrações mais elevadas de óleo de árvore de chá21.
  • O óleo de árvore de chá tem um odor agradável quando utilizado em produtos para feridas17 e um estudo de laboratório demonstrou que o óleo é, em geral, eficaz na redução do mal odor5.
  • Estudos clínicos, realizados em hospitais terciários australianos, relataram que os produtos de óleo de árvore de chá eram uma opção de tratamento rentável para a gestão de feridas crónicas10, 17.

Conflito de interesses

Os autores declaram não haver conflitos de interesse em conformidade com as normas do Comité Internacional de Editores de Revistas Médicas (ICMJE).

Sobre os resumos das evidências de WHAM

WHAM sumários de evidências são consistentes com a metodologia publicada em:

Munn Z, Lockwood C, Moola S. O desenvolvimento e uso de resumos de evidências para sistemas de informação em pontos de atendimento. Uma abordagem racionalizada de revisão rápida, Worldviews Evide Based Nurs. 2015;12(3):131-8.

Os métodos são descritos em pormenor nos recursos publicados pelo Instituto Joanna Briggs, tal como citados neste resumo de evidências. Os resumos de evidências do WHAM são submetidos a uma revisão por pares por um Grupo Internacional Multidisciplinar de Referência de Peritos em Feridas. Mais informações: https://healthsciences.curtin.edu.au/health-sciences-research/research-institutes-centres/wceihp/ .

Os resumos de evidências do WHAM fornecem um resumo das melhores evidências disponíveis sobre tópicos específicos e fazem sugestões que podem ser utilizadas para informar a prática clínica. As evidências contidas neste resumo devem ser avaliadas por profissionais devidamente formados e com conhecimentos especializados na prevenção e gestão de feridas e as evidências devem ser consideradas no contexto do indivíduo e do profissional, do ambiente geográfico e clínico e de outras informações clínicas relevantes.

Copyright © 2021 Wound Healing and Management Unit, Curtin University.


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Emily Haesler* PhD, P Grad Dip Adv Nurs (Gerontics), BN
Fellow Wounds Australia
Adjunct Professor, Curtin University, Wound Healing and Management (WHAM) Unit.
Email Emily.haesler@curtin.edu.au

Keryln Carville PhD, RN, Fellow Wounds Australia
Professor, Silver Chain Group and Curtin University.

* Corresponding author


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